Jun 12, 2020
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Rainey Bethea, ultima ejecución publica en Estados Unidos [1936]

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Rainey Bethea fue la última persona ejecutada públicamente en los Estados Unidos. Bethea, quien confesó la violación y el asesinato de una mujer de 70 años llamada Lischia Edwards, fue declarado culpable de su violación y colgado públicamente en Owensboro, Kentucky. Los errores en la ejecución del ahorcamiento y el circo mediático circundante contribuyeron al fin de las ejecuciones públicas en los Estados Unidos.

La vida de Rainey Bethea

Poco se sabe sobre la vida de Bethea antes de llegar a Owensboro en 1933. Nacido alrededor de 1909 en Roanoke, Virginia, Bethea era un hombre afroamericano huérfano que vivió en el sótano de la familia para la que trabajaba durante aproximadamente un año. Después se mudó a una cabaña detrás de la casa de un hombre llamado Emmett Wells.

El primer desliz de Rainey Bethea con la lay fue en 1935, cuando fue acusado de violación y multado con 20$. En abril del mismo año, fue sorprendido robando en un establecimiento llamado Vogue Beauty Shop. Dado que el valor de las el robo excedió los 25$, Bethea fue condenado por un delito grave y sentenciada a un año en la Penitenciaría Estatal de Kentucky en Eddyville.

Crimen y arresto

Sucedió durante la madrugada del 7 de junio de 1936, cuándo Bethea entró en la casa de Lischia Edwards subiéndose al techo de un edificio anexo. Desde allí, saltó al techo de los cuartos de servicio de la casa de Emmett Wells, y luego caminó por una pasarela de madera. Se subió al techo de la cocina hasta la ventana de la habitación de Edwards.

Después de quitar una pantalla de su ventana, entró en la habitación y la despertó. Bethea ahogó a Edwards y la violó violentamente. Cuándo ella estaba inconsciente, buscó objetos de valor y le robó varios de sus anillos. Salió de la habitación y escondió las joyas robadas en un granero no lejos de la casa.

El crimen fue descubierto esa misma mañana, después de que la familia Smith, que vivía abajo, notó que no había escuchado a Edwards moverse en su habitación. Temían que pudiera estar enferma y llamaron a la puerta de su habitación, intentando despertarla. Encontraron la puerta cerrada con una llave maestra todavía dentro de la cerradura desde el interior, lo que evitó que se colocara otra llave en la cerradura desde el exterior. Se pusieron en contacto con un vecino, Robert Richardson, con la esperanza de que pudiera ayudar, y logró liberar la llave, pero otra llave maestra no abriría la puerta. Smith luego consiguió una escalera. Subió a la habitación a través del espejo de popa sobre la puerta y descubrió que Edwards estaba muerto.

Los Smith alertaron al Dr. George Barr mientras asistía a un servicio en la Iglesia Metodista local . El Dr. Barr se dio cuenta de que había poco que podía hacer y convocó al forense local , Delbert Glenn, quien asistió a la misma iglesia. Los Smith también llamaron a la policía de Owensboro. Los oficiales encontraron que la habitación estaba ordenada, pero había huellas de barro en todas partes. El forense Glenn también encontró un anillo de prisión de celuloide, que Bethea, en su estado de embriaguez, había dejado inadvertidamente en la habitación.

Al final de la tarde del domingo, la policía ya sospechaba de Rainey Bethea después de que varios residentes de Owensboro declararon que habían visto previamente a Bethea usando el anillo. Como Bethea tenía antecedentes penales, la policía podía usar la técnica de identificación de huellas digitales para establecer que Bethea había tocado recientemente artículos dentro de la habitación. La policía buscó a Bethea durante los siguientes cuatro días.

El miércoles siguiente al descubrimiento del asesinato, Burt “Red” Figgins estaba trabajando en la orilla del río Ohio , cuando observó a Bethea acostada debajo de unos arbustos. Figgins le preguntó a Bethea qué estaba haciendo, y Bethea respondió que se estaba “enfriando”. Figgins luego informó este avistamiento a su supervisor, Will Faith, y le pidió que llamara a la policía. Para cuando Faith había regresado al lugar en la orilla del río, Bethea se había mudado a la tienda de comestibles Koll’s cercana. Faith lo siguió y luego encontró a un policía en la farmacia, pero cuando buscaron a Bethea, eludió nuevamente la captura.

Más tarde esa tarde, Bethea fue nuevamente vista. Esta vez, fue acorralado en la orilla del río después de que intentó abordar una barcaza . Cuando los agentes de policía lo interrogaron, negó que fuera Bethea, alegando que se llamaba James Smith. La policía jugó junto con el nombre inventado, temiendo que se desarrollara una mafia si los residentes supieran que habían capturado a Bethea. Después de su arresto, Bethea fue identificada por una cicatriz en el lado izquierdo de su cabeza.

Juicio, apelación y petición de hábeas corpus

El juez Forrest A. Roby, del Tribunal de Circuito de Daviess, ordenó al sheriff que transportara a Bethea a la cárcel del condado de Jefferson en Louisville , por temor a una mafia de linchamiento. Mientras era transferida, Bethea hizo su primera confesión, admitiendo que había violado a Edwards y la había estrangulado hasta la muerte. Bethea también lamentó el hecho de que había cometido un error al dejar su anillo en la escena del crimen.

Una vez encarcelada en la cárcel, Bethea hizo una segunda confesión, esta vez ante Robert M. Morton, un notario público , y George H. Koper, reportero de The Courier-Journal . Los funcionarios solicitaron la presencia del notario y el periodista anticipando que Bethea, u otra persona, podría acusarlos de coaccionar su confesión.

El 12 de junio de 1936, Bethea confesó por tercera vez y le dijo al capitán de los guardias dónde había escondido las joyas. La policía de Owensboro registró un granero en Owensboro y encontró las joyas donde Bethea dijo que lo había dejado. Según la ley de Kentucky, el gran jurado no pudo reunirse hasta el 22 de junio, y el fiscal decidió acusar a Bethea únicamente de violación. Según los estatutos estatales vigentes, las ejecuciones por asesinato y robo se llevaron a cabo mediante electrocución en la penitenciaría estatal de Eddyville.. La violación, sin embargo, podría ser castigada por ahorcamiento público en la sede del condado donde ocurrió el crimen. Por lo tanto, el fiscal eligió acusar a Bethea solo de violación para evitar un posible dilema legal sobre si Bethea sería ahorcada o electrocutada. Bethea nunca fue acusada de los crímenes restantes de robo, robo, robo, dar un nombre falso a la policía o asesinato. Después de una hora y cuarenta minutos, el gran jurado devolvió una acusación, acusando a Bethea de violación.

El 25 de junio de 1936, los oficiales devolvieron a Bethea a Owensboro para el juicio, que tuvo lugar ese mismo día. Bethea no ayudó a sus abogados designados por el estado, que consistían en el abogado defensor principal y el oponente de la pena de muerte temprana William W. “Bill” Kirtley , así como William L. Wilson, Carroll Byron y CW Wells, Jr. Dijo que un Clyde Maddox proporcionaría una coartada, pero Maddox afirmó que ni siquiera conocía a Bethea. Al final, la defensa citó a cuatro testigos: Maddox, Ladd Moorman, Willie Johnson (a quien Bethea había implicado como cómplice en su segunda confesión) y Allen McDaniel. Solo los tres primeros fueron atendidos porque la oficina del sheriff no pudo encontrar a una persona llamada Allen McDaniel.

La noche anterior al juicio, Bethea anunció a sus abogados que quería declararse culpable y luego lo hizo al día siguiente al comienzo del juicio. Como el jurado mismo decidiría la pena, el fiscal aún presentó el caso del estado al jurado a pesar de la declaración de culpabilidad, con la esperanza de que sentenciaría a muerte a Bethea. Se seleccionaron las primeras doce de 111 personas convocadas para el jurado. En su declaración de apertura, el abogado de la Commonwealth, Herman Birkhead, dijo: “Este es uno de los crímenes más cobardes, bestiales y cobardes jamás cometidos en el condado de Daviess. Las demandas de justicia y la Commonwealth pedirán y esperarán un veredicto de la pena de muerte por ahorcamiento”.

Después de interrogar a 21 testigos, la fiscalía cerró su caso. La defensa no llamó a ningún testigo ni interrogó a los testigos que testificaron para el enjuiciamiento. Después de una declaración final del fiscal, el juez instruyó al jurado que, dado que Bethea se había declarado culpable, su única tarea era “… fijar su castigo, en prisión en la penitenciaría por no menos de diez años ni más de veinte años, o al morir “. Después de solo cuatro minutos y medio de deliberación, el jurado regresó con una sentencia: muerte por ahorcamiento. Bethea fue sacada rápidamente del juzgado y regresada a la cárcel del condado de Jefferson.

De vuelta en Louisville, Bethea adquirió cinco nuevos abogados afroamericanos para tratar de salvar su vida: Charles Ewbank Tucker, Stephen A. Burnley, Charles W. Anderson Jr., Harry E. Bonaparte y R. Everett Ray. Trabajaron pro bono para impugnar la sentencia, lo que vieron como su deber ético para el acusado indigente que no podía pagar los honorarios legales estándar. El 10 de julio de 1936, presentaron una moción para un nuevo juicio. El juez lo negó sumariamente porque, según la Sección 273 del Código de Prácticas en Casos Criminales de Kentucky, se tenía que haber recibido una moción para un nuevo juicio antes del final del mandato de la corte, que había terminado el 4 de julio.

El equipo de Bethea luego trató de apelar ante el Tribunal de Apelaciones de Kentucky , que tampoco estaba en sesión en ese momento. El 29 de julio, el juez Gus Thomas regresó a Frankfort donde escuchó la moción oral. El juez Thomas se negó a dejarlos presentar la apelación, alegando que el registro del tribunal de primera instancia estaba incompleto, ya que solo incluía el fallo del juez. Si bien los abogados sabían que los tribunales de Kentucky negarían la apelación, la presentaron de todos modos como una formalidad para agotar los recursos de los tribunales estatales disponibles antes de presentar una petición de recurso de hábeas corpus en un tribunal federal. Una vez que Thomas negó la moción para presentar una apelación tardía, los abogados de Bethea presentaron una petición de recurso de hábeas corpus en elTribunal de Distrito de los Estados Unidos para el Distrito Oeste de Kentucky en Louisville.

El 5 de agosto, se celebró una audiencia en el Edificio Federal en Louisville ante el juez de distrito de Estados Unidos Elwood Hamilton . Durante la audiencia, Bethea afirmó que no había querido declararse culpable y citó a tres testigos para que testificaran en su nombre, pero sus abogados iniciales lo obligaron a declararse culpable y no hizo que los testigos deseados testificaran. También afirmó que sus cinco confesiones se habían hecho bajo coacción y que había firmado una confesión sin saber lo que estaba firmando. La Commonwealth trajo varios testigos para refutar estas afirmaciones. Finalmente, el juez Hamilton negó la petición de hábeas corpus y dictaminó que el ahorcamiento podría continuar.

Ejecución

El crimen fue infame a nivel local, pero llamó la atención a nivel nacional por un hecho: el sheriff del condado de Daviess era una mujer. Florence Shoemaker Thompson se convirtió en sheriff el 13 de abril de 1936, después de que su esposo, Everett Thompson, quien fue elegido sheriff en 1933, murió inesperadamente de neumonía el 10 de abril. Como sheriff del condado, era su deber colgar a Bethea.

Entre los cientos de cartas que recibió el Sheriff Thompson después de que el público supiera que ella realizaría el ahorcamiento, había una de Arthur L. Hash, un ex policía de Louisville, que ofreció sus servicios de forma gratuita para realizar la ejecución. Thompson aceptó rápidamente esta oferta. Solo le pidió que no hiciera público su nombre.

Thompson también recibió una carta del Jefe Adjunto del Mariscal de los Estados Unidos para el Distrito de Indiana que le informaba de un agricultor de Epworth, Illinois , llamado G. Phil Hanna que había ayudado con ahorcamientos en todo el país. El ahorcamiento de Bethea sería el 70 que Hanna había supervisado. Él mismo nunca apretó el gatillo que soltó la trampilla , y lo único que pidió a cambio fue el arma utilizada en el crimen. Hanna desarrolló su interés en el “arte” del ahorcamiento después de presenciar la fallida ejecución de Fred Behme en McLeansboro , Illinois., en 1896, que había resultado en el sufrimiento del hombre condenado. Como tal, Hanna consideraba que su tarea principal era proporcionar la ayuda que pudiera para garantizar una muerte rápida e indolora. Hanna no siempre tuvo éxito en este esfuerzo: durante el ahorcamiento de James Johnson el 26 de marzo de 1920, la cuerda se rompió y Johnson cayó al suelo y resultó gravemente herido. Hanna tuvo que descender los escalones, llevar al herido Johnson de vuelta al andamio y continuar con su ejecución.

El 6 de agosto, el gobernador de Kentucky , Albert Chandler , firmó la orden de ejecución de Bethea y fijó la ejecución para la salida del sol el 14 de agosto. Sin embargo, el sheriff Thompson solicitó al gobernador que emitiera una orden de muerte revisada porque la orden original especificaba que la ejecución tendría lugar en el patio del juzgado donde el condado, a un costo considerable, recientemente había plantado nuevos arbustos y flores. Chandler estaba fuera del estado, por lo que el teniente gobernador de Kentucky, Keen Johnson , como gobernador en funciones, firmó una segunda orden de muerte para trasladar la ubicación del colgado del patio del tribunal a un lote vacío cerca del garaje del condado.

La última comida de Rainey Bethea consistió en pollo frito , chuletas de cerdo , puré de papas , pepinos en vinagre , pan de maíz , pastel de limón y helado , que comió a las 4:00 pm el 13 de agosto en Louisville. Aproximadamente a la 1:00 a.m., los alguaciles adjuntos del condado de Daviess transportaron a Bethea de Louisville a Owensboro. En la cárcel, Hanna visitó a Bethea y le indicó que se parara en la X que estaría marcada en la trampilla.

Se estimó que una multitud de alrededor de 20,000 personas se reunieron para observar la ejecución con miles de personas que vienen de fuera de la ciudad. Hash llegó al sitio intoxicado con un traje blanco y un sombrero blanco de Panamá . En este momento, nadie más que él y Thompson sabían que apretaría el gatillo.

Bethea salió de la cárcel del condado de Daviess a las 5:21 am y caminó con dos agentes al andamio. En dos minutos, estaba en la base del andamio. Se quitó los zapatos y se puso un nuevo par de calcetines. Subió los escalones y se paró en la gran X como se le indicó. No hizo una declaración final a la multitud que esperaba. Después de que Bethea hizo su última confesión al Padre Lammers, de la Catedral de la Asunción en Louisville, los oficiales colocaron una capucha negra sobre su cabeza y le ataron tres correas grandes alrededor de los tobillos, muslos, brazos y pecho.

Hanna colocó el lazo alrededor del cuello de Bethea, lo ajustó y luego le hizo una señal a Hash para que apretara el gatillo. En cambio, Hash, que estaba borracho, no hizo nada. Hanna le gritó a Hash: “¡Hazlo!” y un oficial se inclinó sobre el gatillo, que saltó por la trampilla. A lo largo de todo esto, la multitud quedó en silencio. Bethea cayó ocho pies y su cuello se rompió al instante. Unos 14 minutos después, dos médicos confirmaron que Bethea estaba muerta. Después de quitar la soga, su cuerpo fue llevado a Andrew & Wheatley Funeral Home. Quería que le enviaran su cuerpo a su hermana en Carolina del Sur . En cambio, fue enterrado en la tumba de un pobre en el cementerio Rosehill Elmwood en Owensboro .

Muchos periódicos, después de haber gastado considerables sumas de dinero para cubrir la primera ejecución realizada públicamente por una mujer, se sintieron decepcionados, y varios periodistas se tomaron la libertad de denunciar el evento, describiéndolo como una ” fiesta romana “,  algunos informaron falsamente que el la multitud apresuró la horca para reclamar recuerdos,  y al menos un periódico informó falsamente que el Sheriff Thompson se desmayó en la base del andamio.

Posteriormente, Hanna se quejó de que a Hash no se le debería haber permitido ejecutar en su condición de borracho. Hanna dijo además que fue la peor exhibición que experimentó en los 70 ahorcamientos que había supervisado.

Fin de las ejecuciones públicas en los Estados Unidos

Como la Asamblea General de Kentucky se había reunido en sus sesiones bienales en ese momento, el circo mediático que rodeaba la ejecución de Bethea avergonzó a los miembros de la legislatura de Kentucky. A pesar de la humillación, no pudieron enmendar las leyes sobre ejecuciones hasta la próxima sesión en 1938. Sin embargo, los jueces de primera instancia en dos casos de violación de Kentucky ordenaron que las ejecuciones de John “Pete” Montjoy y Harold Van Venison se llevaran a cabo en privado. Montjoy, de 23 años, fue ahorcado en privado en Covington el 17 de diciembre de 1937.

El 17 de enero de 1938, William R. Attkisson, del Distrito 38 del Senado del Estado de Kentucky (que representa a Louisville), presentó el Proyecto de Ley 69 del Senado, derogando el requisito de la Sección 1137 de que las ejecuciones para violadores condenados se realicen colgando en el asiento del condado donde violaron a sus víctimas El proyecto de ley fue promovido en la Cámara de Representantes de Kentucky por el Representante Charles W. Anderson Jr., uno de los abogados que ayudó a Bethea en sus mociones de alivio posteriores a la condena.

Después de que ambas cámaras aprobaron el proyecto de ley, el gobernador Chandler lo convirtió en ley el 12 de marzo de 1938; entró en vigencia el 30 de mayo de ese año. Chandler luego expresó su pesar por haber aprobado la derogación y afirmó: “Nuestras calles ya no son seguras”. La última persona que fue ahorcada legalmente en Kentucky fue Harold Van Venison, un cantante afroamericano de 33 años, ejecutado en privado en Covington el 3 de junio de 1938.

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